Wildlife Carnivores

Överlevnadsträning, illerstil | Vetenskap

I en utomhushölje stöter två unga svarta ben illrar och salto, tumlar över varandra i en lekfull kamp. Förloraren bryter sig loss och rusar in i en tunnel fodrad med ett plaströr. Vinnaren kastar sin långa hals fram och tillbaka i en jublande uppvisning av illerens krigsdans.

Dessa två pennkamrater vid National Black-Footed Ferret Conservation Center nära Carr, Colorado, är medlemmar i en art som en gång trodde var utrotad. Sjukdom, förlust av livsmiljöer och utrotning av illrarnas huvudsakliga byte, präriehundar, utplånade nästan denna Great Plains-art. Sedan 1981 återupptäcktes de i Wyoming. Några år senare fångade US Fish and Wildlife Service alla 18 kända svarta ben illrar, då utan tvekan de sällsynta däggdjuren i världen. I dag har mer än 7000 illrar härstammat från de 18, tack vare avelsprogram på Smithsonian och på andra håll. Biologer har släppt 2600 i åtta stater, Mexiko och Kanada; den vilda befolkningen svävar vid cirka 1 000.



En fångad uppfödd svartfot iller har den långa överkroppen, det maskerade ansiktet och de håriga svarta fötterna av sin art, men den vet inte nödvändigtvis hur man ska agera som en iller. Därför kommer de flesta av de 50 kit som föddes 2010 vid Smithsonian Conservation Biology Institute (SCBI) i Front Royal, Virginia, att passera genom Colorado-centret. Det är ett slags halvvägs hus mellan fångenskap och återintroduktion. Illrar får sin första exponering för elementen, lär sig att navigera i ett hålsystem (deras naturliga bostad) och ta sin första spricka på att jaga präriehundar. Djur som släpps ut i naturen går bättre om de har gått på förskolan.

Att veta att dessa djur kan produceras i stor skala och framgångsrikt förutsedda för att förbättra sina chanser att överleva i naturen är 180 grader från vad vi stod inför i mitten av 1980-talet, säger David Wildt, chef för Center for Species Survival på SCBI. Vem skulle ha trott att vi skulle se det nu?

Illrar bor i Colorado-anläggningen tills det finns en öppning i en av de 48 utomhuspennorna, var och en ungefär lika stor som en studiolägenhet. Det är en tuff övergång, säger Paul Marinari från US Fish and Wildlife Service, chef för centrumet. De måste hantera kyla och insekter, regn, snö, damm, allt som de inte behöver hantera inuti.



Det har tagit några försök för att få träningen rätt. Tidigare svepte forskare ner illrar med fyllda rovfåglar och skickade in robobadgers för att öka illrarnas förmåga att försvara sig mot vanliga rovdjur. Men den viktigaste delen, säger Marinari, involverar levande byte: Ju mer övnings illrar kommer efter byten, desto bättre gör de.

Inuti ett annat hölje sitter en ensam präriehund i solen och gnuggar på gräset, avsedd att möta en hungrig svartfot iller en dag. Centret tar emot präriehundar från hela väst som är planerade för utrotning. Vissa djurskyddsanhängare avfärdar träningsmetoden, men det ökade ferrets överlevnadsgrad med tio gånger under de första nio månaderna av vildtlevande i en studie från 1998.

Robyn Bortner, en amerikansk fisk- och djurlivstekniker i centrum, bär ett par trådlåsfällor i pennan där de unga illrarna hade trasslat. Varje fälla betas med ett präriehundhuvud. Det är som choklad för illrar, säger Bortner. De kan inte motstå. Hon placerar fällorna på marken och på några minuter drar en iller huvudet ur ett plaströr. Några sniffar, blickar och preliminära steg senare och fällans dörrklänkar stängs på ytterligare en iller avsedd för naturen.



Nya ankomster tillbringar ungefär en vecka inne innan de vågar utomhus.(Morgan Heim)

En feretslang.(Morgan Heim)

En fångad svampfodrad iller har den långa överkroppen, det maskerade ansiktet och de håriga svarta fötterna av sin art, men den vet inte nödvändigtvis hur man agerar som en iller.(Morgan Heim)

Pennorna ger illrar möjlighet att utforska en skyddad ficka med naturliga präriehabitat innan de övergår till naturen.(Morgan Heim)

Fefalie, en 2-årig kvinna, föddes vid National Black-footed Ferret Conservation Center nära Carr, Colorado.(Morgan Heim)

Känner sig lite modigare nu, och Besa, en illare från National Zoo, vågar längre ut ur hålens säkerhet inuti hennes hölje. Inuti pennorna får illrarna sin första exponering för utomhuselement, där de måste kämpa med regn och snö och lära sig att söka ordentligt skydd.(Morgan Heim)

Inne i sin penna sticker två National Zoo-illersatser ut ur deras hål för en bättre bild av omgivningen, ett beteende som kallas periskoping.(Morgan Heim)

En svartfot iller sticker ut huvudet ur sin hål för en bättre bild av pennans omgivning, ett beteende som kallas periskoping. Inuti pennorna är de skyddade från rovdjur som prärievargar och rovfåglar genom nät och staket och får lite extra skydd från strategiskt placerade plastkar.(Morgan Heim)

den enda bra indianen är en död indian

Fångad. En ung iller har slutfört sin tid på bevarandecentret bärs av U.S. Fish and Wildlife Service biologiska vetenskapstekniker Robyn Bortner. Snart bör denna critter vara på väg till en återintroduktionsplats.(Morgan Heim)

National Black-footed Ferret Conservation Center ligger i ett hav av prärien inte långt från Interstate-25 nära Carr, Colorado.(Morgan Heim)



^